amount : CAFC Alert

Prima facie case of obviousness is not established solely because end point of claimed range is close to disclosed range

| July 31, 2014

In re Rajen M. Patel

July 16, 2014

Panel:  O’Malley and Hughes.  Opinion by O’Malley.


PTAB affirmed Examiner’s rejections of Applicants’ claims reciting a range limitation of weight percent of a polymer component, as being obvious over a cited reference because it discloses a range whose upper limit is very close to the claimed lower limit.  Applicants appealed from the PTO decision and argued before CAFC that the PTAB erred in finding a prima facie case of obviousness where the amounts do not overlap.  CAFC agreed with the Applicants and distinguished this case from its previous cases where range overlapping at least to some degree was required to find obviousness.

出願クレームは、ポリマーの量(26 wt%以上)を記載し、先行技術はポリマーの量(25 wt%以下)を開示していた。その差は僅か1%ほどである。米国特許庁審査官はこの場合、数値は重複していないが、非常に近接しているので、それだけで自明性の存在が一応証明され(prima facie case of obviousness)、したがって、出願人が非自明性(たとえば予期せぬ効果)を証明しなければ特許されないと判断した。同特許庁審判部はこの結論を維持した。この決定を不服として出願人はCAFCに上訴し、クレームの数値範囲に「近い」という理由だけで即座に自明であるとした特許庁の判断は間違いであると主張した。CAFCは出願人の意見に同意し、特許庁の判断を覆した。本件は、先行技術の数値がクレームの数値と重複しておらず、クレームの数値へ増量するという教示が先行技術にはないことに着目し、単に数値が「近い」というだけで自明であるとしてはいけないとの判断である。特許庁のガイドラインは、数値範囲が重複していなくても、同様の特性が予期できる程度に「近い」といえる場合は一応の自明性があると説明しているが、本件はこの基準の適用範囲を制限した判決であると考えられる。

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